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Der Sheriff von Black Hawk County, Tony Thompson, verließ angewidert die Schweinefleischverarbeitungsanlage von Tyson in Waterloo, Iowa. Nachdem er Beschwerden von Arbeitern und Gemeindemitgliedern erhalten hatte, inspizierten er und die örtlichen Gesundheitsbehörden am 10. April die Einrichtung, die nach Schätzungen der Industrie für etwa 5 Prozent der gesamten US-amerikanischen Schweinefleischproduktion verantwortlich ist. „Wir haben diese Werksbesichtigung verlassen, weil wir wussten, dass diese Beschwerden gültig sind“, sagt Thompson, der auch Vorsitzender der Black Hawk Emergency Management Commission ist. “Sie hatten ein großes Problem.”

In der Fabrikhalle, in der 2.800 Menschen täglich 19.500 Schweine schlachten, schneiden und verpacken, trug nur ein Drittel der Arbeiter Gesichtsbedeckungen, sagt Thompson, einige mit Bandanas und Augenmasken über dem Mund anstelle geeigneter Masken. „Sie dachten, sie hätten drei bestätigt [COVID-19] Fälle aus dieser Anlage, aber wir wussten, dass sie zweistellig waren. “

Thompson und andere gewählte Beamte forderten Tyson auf, das Werk sofort zu schließen, um die Mitarbeiter für COVID-19 zu reinigen und zu testen. “Sie haben nichts unternommen”, sagt er. Mittlerweile wurden 1.031 Mitarbeiter im Werk Waterloo positiv getestet, und in Black Hawk County wurden insgesamt 1.703 Fälle bestätigt, darunter in einer Langzeitpflegeeinrichtung für ältere Menschen. 26 Menschen sind gestorben. Thompson führt den Ausbruch auf das Werk in Tyson zurück, einem der größten Arbeitgeber des Landkreises. “Sie haben ein Loch in unsere Verteidigungslinie geblasen.”

Für Thompson wie für viele Amerikaner scheint die COVID-19-Pandemie ein helles Licht in eine der dunkelsten Nischen des Lebensmittelsystems des Landes: die industrielle Fleischverarbeitung, bestehend aus Schlachtung und Verpackung – eine unglaublich schlanke und konsolidierte Industrie, die von einer kleinen Anzahl kontrolliert wird von Unternehmen und abhängig von schlecht bezahlten Arbeitsmigranten. Laut dem National Employment Law Project ist es eine gefährliche Arbeit an einem guten Tag, bei der die Produktionsgeschwindigkeit stetig steigt, die Verletzungsrate doppelt so hoch ist wie im Landesdurchschnitt und die Krankheitsrate 15 Mal so hoch wie normal.

Aber COVID-19 hat die Sache viel, viel schlimmer gemacht. Nach Angaben der Zentren für die Kontrolle und Prävention von KrankheitenZum 30. April wurden in 115 Fleisch- und Geflügelverarbeitungsbetrieben in den USA 4.913 Fälle von COVID-19 gemeldet, und 20 Arbeitnehmer sind an der Krankheit gestorben. Daten, die vom Food & Environment Reporting Network bis zum 12. Mai gesammelt wurden, belegen die Anzahl der Todesfälle von Fleischverpackungsarbeitern bei 52 und die Zahl der Infizierten bei mehr als 13.000.

Die Probleme sind teilweise maßstabsgetreu: Die CDC weist auf „Schwierigkeiten bei der physischen Distanzierung und Hygiene am Arbeitsplatz sowie auf überfüllte Lebens- und Transportbedingungen“ oder auf Tausende von Arbeitnehmern hin, die auf engstem Raum arbeiten und in kleinen ländlichen Gemeinden leben. In einem anderen Tyson-Werk in Perry, Iowa, waren 730 Arbeiter oder 58 Prozent der getesteten positiv für COVID-19, sagten Gesundheitsbeamte. In Sioux Falls, South Dakota, stammten nach Angaben von Gesundheitsbehörden mehr als 900 COVID-19-Fälle aus einem Ausbruch in einer einzigen Fleischverarbeitungsanlage von Smithfield Foods.

Einige Arbeiter und Gewerkschaftsgruppen beschuldigen Fleischverpackungsunternehmen, zu langsam zu handeln um COVID-19-bezogene Sicherheitsbedenken auszuräumen. “Ich hatte das Gefühl, dass sie es nicht ernst nahmen, bis wir anfingen, Fälle in unserer Stadt und in unserem Werk zu bekommen”, sagte ein Fleischverpackungsarbeiter in einer Einrichtung in Kansas, in der Masken nicht implementiert wurden, selbst nachdem einige Arbeiter positiv getestet hatten COVID-19, sagt sie. Nach einem Anfall von Schüttelfrost und Schmerzen wurde der Arbeiter, der aus Angst vor Repressalien anonym bleiben wollte, letzte Woche ebenfalls positiv auf COVID-19 getestet. Sie ist jetzt isoliert, bezahlt und erholt sich.

Für langjährige Kritiker des amerikanischen Fleischsystems ist die derzeitige öffentliche Kontrolle überfällig. „Das industrielle Fleischsystem ist so böse wie möglich“, sagt Brent Young, dessen Metzgerei in Brooklyn, der Meat Hook, im Gegensatz zu großem Fleisch gegründet wurde – und einer der vielen kleinen Lieferanten ist, die derzeit auch im Kampf der großen Verarbeiter florieren . (Young ist zusammen mit Ben Turley, Mitinhaber von Meat Hook, auch Mitveranstalter der Eater-Videoserie Prime Time). “Ich kann nichts sagen, ohne zu erkennen, dass es unglaublich traurig ist, dass [this situation] wird Millionen von Tieren und Arbeitern ohne Papiere betreffen “, sagt Young. “Aber was die Unterbrechung dieser Lieferkette betrifft, kann ich nur sagen, dass es an der Zeit ist.”


Am 22. April schloss Tyson schließlich sein Werk in Waterloo. Firmenpräsident Steve Stouffer sagte, dass „der Schutz unserer Teammitglieder unsere oberste Priorität ist“. Es ist nur eine von mindestens 22 US-amerikanischen Fleisch- und Geflügelverarbeitungsbetrieben, die nach Schätzungen der United Food and Commercial Workers International Union aufgrund von COVID-19-Fällen bis zum 28. April geschlossen wurden.

Die jüngsten Betriebsschließungen unterstreichen die jahrzehntelange Konsolidierung der Fleischindustrie zu einem Oligopol von vier Unternehmen: Tyson, JBS, Cargill und Smithfield Foods. Laut Cassandra Fish, einer Branchenanalystin und ehemaligen Risikomanagement-Managerin von Tyson, sind etwa 50 Fleischverarbeitungsbetriebe für bis zu 98 Prozent der gesamten Fleischschlachtung und -verarbeitung in den USA verantwortlich. Die Vereinbarung hat die Preise nach unten getrieben – die Fleischpreise in der EU waren doppelt so hoch wie 2017 -, aber ein System geschaffen, das anfällig für Störungen wie COVID-19 ist, sagt Christopher Leonard, Autor von The Meat Racket: Die geheime Übernahme des amerikanischen Lebensmittelgeschäfts. „Alle diese Tiere müssen einen extrem engen Engpass überwinden.

„Früher haben wir dies in Bezug auf durch Lebensmittel übertragene Krankheitserreger gesehen. Wir haben immer gesagt, wenn Sie diese wenigen Pflanzen haben und wenn Sie ein Problem bei einer Pflanze haben, kann dies eine Kaskadenwirkung auf das gesamte Nahrungsmittelsystem haben “, sagt Leonard. “Jetzt [with COVID-19], das ist dreifach wahr. Wenn Sie einen einzelnen Schlachthof schließen, wird ein großer, messbarer Teil der gesamten Fleischversorgung zerstört. “

Das Äußere eines Werks von Tyson Foods mit einem Auto und einer Person im Vordergrund.

Ein Arbeiter verlässt am 1. Mai das Werk von Tyson Foods in Waterloo, Iowa
AP Foto / Charlie Neibergall

Zwei maskierte Figuren im Schatten stehen neben dem Seitenfenster eines Autos.

Medizinische Mitarbeiter testen einen Anwohner an einem COVID-19-Teststandort in Waterloo, Iowa
AP Foto / Charlie Neibergall

Das Maß für die Störung ist bemerkenswert: In der ersten Maiwoche ging die Produktionskapazität für Schweinefleisch um 25 Prozent und die Rindfleischkapazität um 10 Prozent zurück, so die Gewerkschaft der Lebensmittelarbeiter. Die Schlachtung von Schweinefleisch und Rindern ging im Jahresvergleich um 30 Prozent zurück. laut Viehberichten von der Chicago Mercantile Exchange. Alles in allem, so Fish, bedeutet dies wahrscheinlich eine Reduzierung der verfügbaren Rindfleischmenge um 20 bis 25 Prozent während der typischen Hauptverkaufssaison zwischen Muttertag und Vatertag. Das Schweinefleischangebot könnte in diesem Zeitraum um 18 Prozent zurückgehen, geht sie davon aus.

Führungskräfte von Fleischunternehmen haben Alarm geschlagen und die Öffentlichkeit vor möglichen Engpässen gewarnt. Am 27. April wurde Tyson-Vorsitzender John Tyson nahm eine ganzseitige Anzeige heraus in dem Washington Post, New York Times, und Arkansas Democrat-Gazette, die Schließung von Werken in Bezug auf die öffentliche Gesundheit. “Die Lebensmittelversorgungskette bricht”, schrieb Tyson und warnte vor “Fleischknappheit und verschwendeten Tieren”. … Unsere Anlagen müssen in Betrieb bleiben, damit wir unsere Familien in Amerika mit Lebensmitteln versorgen können. “

Das North American Meat Institute, das die Unternehmen vertritt, die für 90 Prozent der US-amerikanischen Rotfleischproduktion verantwortlich sind, weist jedoch auf zahlreiche Fleischreserven im Kühlhaus hin. 921 Millionen Pfund Hühnchen und 467 Millionen Pfund Rindfleisch laut USDA Ende April. Ein Großteil dieses Fleisches wurde zuvor Restaurants zugeteilt, die jetzt geschlossen sind und es nicht benötigen. Schweinefleischreserven, die ursprünglich für den Export nach China bestimmt waren, können auch an US-Kunden abgegeben werden.

FDA-Beamte sagen, dass sie keine ernsthaften Nahrungsmittelengpässe für die Verbraucher erwarten, sondern nur vorübergehend niedrige Lagerbestände in einigen Geschäften, wenn sie ihre Lagerbestände auffüllen. Und selbst wenn das Angebot geringer und die Vielfalt geringer ist, macht sich Steve Meyer, ein Ökonom der Fleischindustrie bei Kerns and Associates in Ames, Iowa, keine Sorgen darüber, dass den Amerikanern das Fleisch ausgeht. “Aus Verbrauchersicht ist es meiner Meinung nach überhaupt keine Krise.”

Einige Ketten wie McDonald’s berichten jedoch, dass sie sich auf eine verminderte Fleischversorgung einstellen. Hunderte von Standorten von Wendy, die sich eher auf frisches Rindfleisch als auf gefrorenes Rindfleisch stützen, berichteten An einigen Stellen gehen die Burger aus bis Anfang Mai mit Engpässen, die voraussichtlich „ein paar Wochen“ dauern werden. In Lebensmittelgeschäften stiegen die Frischfleischpreise laut Nielsen-Daten in der Woche zum 25. April gegenüber der Vorjahreswoche um 8,1 Prozent. Laut USDA-Daten stiegen die Preise jedoch nicht auf ganzer Linie: Rinderhackfleisch war teurer, aber der Preis für normalerweise teurere Schnitte wie Rib-Eye ging zurück. Und während Einzelhändler wie Costco und Kroger den Einkauf von Fleisch pro Person einschränken, ist dies teilweise darauf zurückzuführen, dass Panikeinkäufe eingeschränkt werden, was zu Ängsten vor Engpässen und Panikkaufzyklen führen könnte.

Kritiker der Fleischindustrie charakterisieren ihre Behauptungen eines Mangels sogar als taktische Übertreibung: eine kalkulierte Kampagne, die die Unterstützung des Bundes gewinnen soll. Am 28. April, nur zwei Tage nach Erscheinen der Tyson-Anzeige, unterzeichnete Präsident Donald Trump eine Durchführungsverordnung, in der die wesentliche Infrastruktur für die Fleischproduktion erklärt wurde. Führungskräfte der Fleischindustrie jubelten, aber die Befürworter der Arbeitnehmerrechte heulten. “Es bringt Gewinne vor die öffentliche Gesundheit”, sagt Tony Corbo, Lobbyist der Überwachungsgruppe Food and Water Watch.

“Der Return on Investment für Tysons PR-Anzeige war enorm”, sagt Leonard.


Für die Kunden gibt es möglicherweise keine unmittelbare Fleischkrise. Aber für die verarbeitenden Arbeiter ist die Gefahr real. “Viele von uns haben Angst”, sagt der Fleischverarbeiter aus Kansas, der positiv auf COVID-19 getestet wurde. “Es fühlt sich an, als würden wir unsere Gesundheit gefährden, aber zu welchem ​​Preis?”

Anstelle der genauen OSHA- und CDC-Anforderungen weist die Executive Order auf eine Lockerung hin vorübergehende Anleitung. “Um ihre Türen sicher offen zu halten, müssen Fleischverpackungsbetriebe – und alle wichtigen Arbeitsplätze – unter klaren, durchsetzbaren OSHA-Standards arbeiten – nicht unter freiwilliger Anleitung”, sagt Jessica Martinez, Co-Exekutivdirektorin des Nationalen Rates für Sicherheit und Gesundheitsschutz am Arbeitsplatz. Beunruhigenderweise scheinen Bundesbeamte das Risiko herunterzuspielen: In einem Anruf am 7. Mai mit dem Gesetzgeber, dem Minister für Gesundheit und menschliche Dienste Alex Azar betonte die Notwendigkeit, Pflanzen offen zu haltenund schlugen vor, dass „häusliche und soziale“ Aspekte des Lebens der Arbeitnehmer zu einer hohen Infektionsrate in Fleischverpackungsbetrieben beitrugen.

Debbie Berkowitz, eine ehemalige hochrangige OSHA-Beamtin und Expertin für Fleischverarbeitung, die jetzt Direktorin für Arbeitssicherheit und Gesundheitsschutz beim National Employment Law Project ist, ist der Ansicht, dass die Bundesregierung weniger um die Sicherheit der Arbeitnehmer besorgt ist als vielmehr darum, Unternehmen vor Haftung zu schützen. “Anstatt von Fleischverpackungsunternehmen die Einführung sicherer Praktiken zu verlangen, versucht der Präsident lieber, diese Unternehmen vor der Verantwortung zu schützen, das Leben von Arbeitnehmern in Gefahr zu bringen”, schrieb Berkowitz in einer Erklärung an Eater.

Laut dem Autor Christopher Leonard ist die Branche bereits unterreguliert, und die Prozessoren dürfen die Betriebsgeschwindigkeiten konsequent beschleunigen. “Das USDA wird fast ausschließlich von den großen Fleischunternehmen kontrolliert, es ist nur eine kategorische Tatsache”, sagt er. “Die Fleischindustrie legt die Bedingungen für die Regulierung fest.”

Selbst mit zusätzlichen Sicherheitsmaßnahmen in ihrer Fabrik – Plexiglasschirmen, gestaffelten Pausen und Einschränkungen der Sitzplatzkapazität in der Cafeteria – ist eine soziale Distanzierung laut der Mitarbeiterin der Fleischverpackung in Kansas nahezu unmöglich. “Es ist sehr laut und so ziehen viele Leute einfach ihre Maske herunter, um mit Ihnen zu sprechen”, sagt sie. Bevor sie letzte Woche mit der Isolierung begann, war die Abwesenheit hoch: Sie war gezwungen, Fleisch von zwei Förderbändern zu verpacken, anstatt eines, um es für einen vermissten Kollegen auszufüllen. Um die Arbeiter zu ermutigen, hereinzukommen, bot das Werk Erhöhungen von 2 USD pro Stunde an – von 15,90 USD auf 17,90 USD für sie. Wenn Arbeitnehmer jedoch auch nur einen Arbeitstag pro Woche verpassen, verlieren sie den Bonus der gesamten Woche. “Es fühlt sich nicht einmal wert an”, sagt sie.

Rechtsexperten haben die Durchsetzbarkeit von Trumps Executive Order in Frage gestellt. Es ist “eine hauchdünne Proklamation mit begrenzter Rechtswirkung”, argumentierte Daniel Hemel, Assistenzprofessor für Recht an der Universität von Chicago in einem Washington Post op-ed. Aber die Anordnung bietet zumindest eine Rechtfertigung und einen rechtlichen Rahmen für große Fleischunternehmen, um ihre Arbeiter dazu zu drängen, weiter einzutreten. „Die Branche versucht bereits, dieses Argument zu verwenden“, sagt Tony Corbo, der vermutet, dass Unternehmen die Anordnung bei einem Versuch geltend machen werden Haftung zu vermeiden.

Aber vielleicht spielt es keine Rolle: Tysons Werk in Waterloo, Iowa, zum Beispiel blieb trotz der Executive Order wochenlang geschlossen, teilweise wegen Fehlzeiten: Arbeiter würden einfach nicht auftauchen, und realistisch gesehen kann Tyson sie nicht dazu zwingen. “Ich denke, es ist gut gemeint [order], aber es geht nicht um das eigentliche Problem, das darin besteht, Arbeiter zur Arbeit zu bringen und sie zu schützen, wenn sie dort sind “, sagte Meyer von Kerns and Associates.


Verarbeitungsabschlüsse erzeugen auch einen Logjam-Effekt, der zu Problemen führt, die die Lieferkette widerspiegeln. “Die Krise ist auf der Schweinefarm”, sagt Jen Sorenson von Iowa Select Farm, dem größten Schweinefleischproduzenten des Staates. Vor der COVID-19-Krise verzeichnete das Land eine Rekordproduktion von Schweinefleisch und Rindfleisch. Jetzt steigen die Schweinepreise nach unten und kosten die Bauern teuer. Viele Tiere werden “entvölkert”, ein Industrie-Euphemismus dafür, dass sie getötet werden, ohne verarbeitet und auf den Markt gebracht zu werden.

Kommerzielle Schweine wie die von Sorenson werden ihr ganzes Leben lang in Scheunen aufgezogen und wachsen täglich etwa zweieinhalb Pfund. Wenn sie nicht zum Schlachten geschickt werden, werden sie zu groß für ihr Quartier – ungefähr 7,2 bis 8,7 Quadratfuß pro Tier, gemäß der Empfehlung einer Branchenpublikation. Schlachthöfe akzeptieren keine Tiere, wenn sie zu groß werden, und sie können sogar zu schwer für ihre eigenen Beine werden. Es bleibt nichts anderes übrig, als sie einzuschläfern. In Minnesota werden täglich 10.000 Schweine eingeschläfert, so Beamte des Landwirtschaftsministeriums sagen das Star Tribune. Der USDA-Inspektionsdienst für Tier- und Pflanzengesundheit kündigte an, ein nationales Koordinierungszentrum für Vorfälle einzurichten, “um Erzeugern, deren Tiere aufgrund der Schließung von Verarbeitungsbetrieben aufgrund von COVID-19 nicht auf den Markt gebracht werden können, direkte Unterstützung zu bieten”, einschließlich Entvölkerungs- und Entsorgungsmethoden.

Mehrere Schweine in einem Stall.

Schweine in Illinois Old Elm Farms der fünften Generation
Scott Olson / Getty Images

Im Moment hat Iowa Select Farms sein Schweinefutter auf langsames Wachstum umgestellt und seine Schweine so lange wie möglich auf dem Marktgewicht gehalten. „Deshalb müssen wir unsere Verpackungsbetriebe offen halten“, sagt Sorenson, der auch Kommunikationsdirektor und gewählter Präsident des National Pork Producers Council ist. “Wir müssen diese Nahrungskette in Bewegung halten.”

Die Massenschließung von Restaurants hat auch die Fleischversorgungskette vorübergehend gestört: Beispielsweise werden nach Schätzungen des Rates etwa 30 Prozent des Schweinefleischs in der Regel an Lebensmittelbetriebe geliefert. Die Fleischindustrie hat sich bemüht, diese Lieferungen stattdessen an den Einzelhandel umzuleiten – eine gute Nachricht für Kunden von Lebensmittelgeschäften.

Sorenson blickt auf ihre Farm und sieht nicht die Voraussetzungen für einen langfristigen Mangel an Schweinefleisch. “Es gibt viele Schweine und uns geht weder Schweinefleisch noch Speck aus”, sagt sie. “Wir haben eine Panne zwischen der Farm und dem Packer, die so schnell wie möglich behoben werden muss. Der Vorrat zwei Monate später ist er da – wir haben diese Tiere gezüchtet und wir gebären diese Ferkel und sie ziehen durch unsere Farmen. “

Wenn die Verluste für die Landwirte jedoch weiter steigen, könnte auf lange Sicht ein echter Mangel entstehen. „Der mittel- bis langfristige Effekt besteht darin, dass wir möglicherweise mehr landwirtschaftliche Betriebe und Familienbauern verlieren könnten, die diesen Märkten und dieser Situation nicht standhalten können, und das Geschäft einstellen könnten“, prognostiziert Sorenson.

Meyer stimmt zu. „Die Produzenten verlieren so viel Geld, dass einige von ihnen ihr Geschäft aufgeben werden. In ein oder zwei Jahren werden wir weniger Schweinefleisch haben, und dann werden Sie im Einzelhandel höhere Preise sehen, das ist fast sicher. “


Während das industrielle Fleischsystem einer öffentlichen Kontrolle und Gegenreaktion ausgesetzt ist, erfährt das amerikanische Netzwerk von kleinen Metzgern, Landwirten und Mikroprozessoren selbst neue Aufmerksamkeit. “Es gibt eine Art Validierung”, sagt Ben Turley vom vorübergehend geschlossenen Restaurant The Meat Hook, in dem das Geschäft dank Einzelhandel und Lieferung läuft.

Als Turley Tysons ganzseitige Anzeige sah, rief er Bullshit an. “Die Lebensmittelversorgungskette bricht nicht. das ist einfach falsch Es ist Tysons Lebensmittelversorgungskette, die bricht. Nicht unseres. Sie wollen, dass es Ihnen wie das Ende der Welt erscheint. Aber Tyson ist nicht alles Essen. “

Der Fleischhaken wird von Gibson Family Farms in Valley Falls, New York, und einem kleinen Schlachthaus in der Nähe, Eagle Bridge Custom Meats, geliefert. „Wenn Sie ein Outfit wie den Fleischhaken tragen, nehmen Sie uns und die Menschen, die die Tiere für uns schlachten, und das sind drei Unternehmen, die derzeit florieren“, sagt Dustin Gibson, Inhaber der Gibson Family Farms, der seine Schweine im Freien aufzieht und weidet seine Kühe auf Gras. “Es ist großartig zu sehen, dass sie belohnt werden.”

Kate Kavanaugh, Inhaberin von Western Daughters, einer Metzgerei in Denver, die sich auf grasgefüttertes Fleisch konzentriert, das nach regenerativen Farmpraktiken gezüchtet wurde, ist von einem jüngsten Umsatzanstieg ermutigt. „Das Volumen, das wir jetzt als Unternehmen sehen, ist das Volumen, das uns und unsere Landwirte und Viehzüchter langfristig unterstützen könnte“, sagt sie. Es bietet “eine Kampfchance”.

Nachrichten über die Fleischindustrie erreichen die Verbraucher endlich auf sinnvolle Weise, sagt Anya Fernald, CEO des kalifornischen Fleischunternehmens Belcampo. „In Amerika feiern wir die hohe Verfügbarkeit so vieler verschiedener Arten von Lebensmitteln zu so erschwinglichen Preisen. Das ist ein amerikanisches Privileg. ” Es ist kein Zufall, dass billiges Fleisch nicht untersucht wird, sagt sie. “Es gibt einen vorsätzlichen Unglauben.”

Belcampos Fleisch – grasgefüttert, biologisch und in einer eigenen Verarbeitungsanlage geschlachtet – ist viel teurer als Rohfleisch. Fernald würde argumentieren, dass es auch viel schmackhafter und gesünder ist. Aufgrund seines Preises ersetzt Fleisch von kleinen Lieferanten nicht das billige Protein, das Amerikaner täglich konsumieren. Es muss nicht, sagen Befürworter. “Wir brauchen weniger Fleisch in unserer Ernährung”, sagt Turley vom Meat Hook. Er hofft nur, dass die Verbraucher ein wenig grasgefüttertes Fleisch einer großen Ware vorziehen. “Wir müssen sowieso mehr Gemüse essen.”

Billiges Fleisch hat auch hohe versteckte Kosten, warnt Fernald, und wir wissen nicht, wann es fällig wird. Das Weltgesundheitsorganisation und der Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten haben die Öffentlichkeit jahrelang gewarnt, dass die meisten neu auftretenden Infektionskrankheiten von Tieren stammen und die industrialisierte Tierhaltung das Risiko erhöhen kann. “Wenn wir billiges Fleisch herstellen, schaffen wir tatsächlich eine riesige Krankheitserregerressource, einen potenziellen viralen Nährboden, und machen uns gegen die wirksamsten Antibiotika, die wir haben, resistent”, sagt Fernald.

“Die Fleischindustrie zu stützen ist das Letzte, was wir jetzt brauchen”, stimmt Dr. Michael Greger zu, ein Kritiker von industrialisiertem Fleisch, der die Website NutritionFacts.org betreibt. “Nicht nur, weil der übermäßige Fleischkonsum Risikofaktoren wie Herzkrankheiten verschlimmert … sondern weil Big Ag möglicherweise die Big Flu aufbrüht, eine Menge neuer Schweine- und Vogelgrippeviren, die möglicherweise die nächste Pandemie auslösen werden.”

Es ist eine ergreifende Lektion, sagt Fernald. „COVID ist eine umfassendere Geschichte über Fleisch, da es im Grunde genommen von einem feuchten Markt stammt, auf dem Tiere gehandelt werden. … Die ganze Geschichte von COVID ist eine Geschichte menschlicher Grenzen mit dem Tierreich, extraktiver Mentalitäten über Tiere und kurzfristigem Denken über Tiere und den Planeten. “

Während die größten Schlachthöfe und Verpackungsbetriebe des Landes kämpfen und schließen, konnten kleinere Schlacht- und Verpackungsbetriebe, von denen unabhängige Metzger und Kleinbauern abhängig sind, einen Teil der Flaute auffangen. “Dies war nur ein absoluter Zoo”, sagt Christopher Young, Geschäftsführer der American Association of Meat Processors, die etwa 1.500 Einrichtungen mit weniger als 500 Arbeitern vertritt. “Einige meiner Mitglieder haben es als eine Woche vor Weihnachten mit Steroiden beschrieben.” Young schreibt den Boom Kunden zu, die mehr zu Hause kochen, Menschenmassen in Lebensmittelgeschäften vermeiden und auf der Grundlage von Nachrichtenberichten mögliche industrielle Fleischknappheit antizipieren.

Arbeiter in kleinen Schlachtbetrieben sind im Vergleich zu ihren Kollegen in großen Betrieben gesund geblieben. Das liegt an ihrer Größe, sagt Debbie Farrara von Eagle Bridge Custom Meats, die für Gibson Family Farms schlachtet. “Ich glaube, es ist einfacher für uns, zu versuchen, unsere Mitarbeiter gesund und sozial zu distanzieren und trotzdem unsere Arbeit zu erledigen.” Ihr 20-köpfiges Team ist jetzt weiter auseinander und sie hat an einigen Tagen auch weniger Personal, damit sie sich weniger gegenseitig ausgesetzt sind.

“Wir sind klein genug, um mit ein wenig Kreativität und Mühe diese Arbeit zu machen”, sagt Farrara. “Wir sind dankbar, dass unser Team bisher gesund geblieben ist.”

Eine behandschuhte Hand greift nach einer Packung Schweinefleisch in einem Lebensmittelkoffer.

Ein Kunde mit Handschuhen greift nach einer Packung Schweinefleisch
AP Foto / Paul Sancya

Diese weniger COVID-Fälle in kleinen Werken könnten auf wenig mehr als einfache Mathematik zurückzuführen sein, sagt Mike Lorentz, Inhaber von Lorentz Meats in Cannon Falls, Minnesota, und Mitinhaber von Vermont Packinghouse in North Springfield, Vermont. „Diese großen Werke in ländlichen Gebieten müssen Mitarbeiter aus einem sehr großen Kreis ziehen, und dann nehmen sie diesen großen Zug und stopfen sie an einen kleinen Ort. Das fühlt sich wie eine Formel an, um eine sozial übertragbare Krankheit zu verstärken … es ist exponentiell. ” Aber es gibt auch ein kulturelles Element, das sich aus der Größe ergibt: Lorentz hat Vertrauen und Gemeinschaft mit seinen Mitarbeitern aufgebaut. Es ist ein Familienunternehmen.

In Bezug auf die Größe ist Lorentz ein „großer kleiner Kerl“. Trotzdem “gibt es eine solche Kluft zwischen kleinen und großen Pflanzen”, sagt er. “Ich habe immer gescherzt, dass am ersten Tag des Jahres, gegen Mittag, eine große Anlage mehr getan hat als das, was wir das ganze Jahr über tun werden.” Jetzt denke ich, dass wir ein bisschen aufgeholt haben – wir wären jetzt zwei oder drei Tage im Januar. “

Als Prozessor der zweiten Generation beobachtet Lorentz seit Jahrzehnten, wie die Konsolidierung seine Branche prägt. Die Gesamtzahl der Schlachtbetriebe im Land ist nach Angaben des US-Landwirtschaftsministeriums seit 1967 um 70 Prozent gesunken. In den USA gibt es überhaupt nicht viele Fleischverarbeitungsbetriebe. Laut USDA weniger als 6.500 Einrichtungen, die vom Bund kontrolliert wurden; nur 617 schlachten Rindfleisch und 612 schlachteten Schweinefleisch. Als Antwort auf die jüngsten Nachrichten über die Branche haben zwei Senatoren, Tammy Baldwin aus Wisconsin und Josh Hawley aus Missouri, habe angeblich gefragt die Fair Trade Commission zur Untersuchung der Praktiken von Smithfield, Cargill, JBS und Tyson.

Abgesehen von den möglichen Auswirkungen der Konsolidierung auf den Tierschutz und die Umweltgesundheit ist die Zahl der Menschen hoch. Anfänglich lockten höhere Löhne die Arbeiter von kleinen zu großen Fleischfabriken, aber die Löhne brachen schließlich ein. Laut einer USDA-Studie fiel der Rückgang der Gewerkschaftsbildung mit Veränderungen in der Arbeitnehmerdemographie zusammen, als mehr Einwanderer in die Fleischarbeitskräfte eintraten. Die Bedingungen verschlechterten sich als Reaktion darauf. Historiker Roger Horowitz schreibt in sein Buch Neger und Weiß, vereinigt euch und kämpft! Eine Sozialgeschichte des industriellen Unionismus in der Fleischverpackung, 1930-90. “Fast ein Jahrhundert nach Upton Sinclairs bahnbrechender Enthüllung der Fleischverpackung sind die Packhausarbeiter in den USA auf tragische Weise in den Dschungel zurückgekehrt”, schreibt Horowitz.

Im Gegensatz dazu wird Lorentz Meats von einem Zitat des Agrarautors Wendell Berry geleitet. Es ist an den Wänden eingeschrieben und Lorentz rezitiert es wie ein Mantra aus dem Gedächtnis. „Wir können nicht auf eigene Kosten harmlos leben. Wir sind von anderen Kreaturen abhängig und überleben durch ihren Tod. Um zu leben, müssen wir täglich den Körper brechen und das Blut der Schöpfung vergießen. Der Punkt ist, wenn wir dies wissentlich, liebevoll, geschickt, ehrfürchtig tun, ist es ein Sakrament; Wenn wir es ignorant, gierig, ungeschickt, destruktiv tun, ist es eine Entweihung. “

„Ich bin in einer Familie aufgewachsen, die Fleisch verarbeitet hat“, erinnert sich Lorentz. „Mein Bruder war derjenige, der bis 1997 für den Kill Floor verantwortlich war, als wir meine Eltern auskauften und ich am Kill Floor arbeitete und wusste, was es bedeutete … Etwas wird sterben, um es zu behalten Bewegen Sie uns vorwärts, und sobald Sie dies erkennen, beginnen Sie dies nachdenklich zu tun, und es verändert die Art und Weise, wie Sie die Dinge betrachten. “

Das Schlachten ist insgesamt ein viel humaneres Geschäft geworden, sagt Lorentz, selbst unter den größten Akteuren der Branche. Dafür würdigt er die branchenverändernde Arbeit von Professor Temple Grandin, dessen Techniken als USDA-Best Practices übernommen wurden. Auf dem Hof ​​und in der Fabrik ist jedoch noch viel zu tun. “Jetzt lautet die Frage:” Wie behandeln wir die Menschen? “Geben wir ihnen Vorteile und befriedigen die Arbeit?” Sind unsere „wesentlichen“ Arbeitnehmer als solche geschützt?

Für die Amerikaner hat unser konsolidiertes industrielles Verarbeitungssystem es einfach gemacht, Fleisch ohne viel Nachdenken zu konsumieren. Billig und reichlich, es wird weniger eine Wahl oder ein Privileg als vielmehr ein Recht und eine Bequemlichkeit. Aber kann es wirklich sein? Da so viel von unserem täglichen Leben in Frage steht und unser Nahrungsmittelsystem in Sichtweite gerät, können wir nicht anders, als uns zu fragen: Wenn wir uns zum Essen hinsetzen, nehmen wir an einem Abendmahl teil oder nehmen an einer Entweihung teil?

Sheriff Thompson erinnert sich an das Werk in Waterloo, Iowa, und sagt, er sei nicht nur wütend auf Tyson – er schäme sich für sich. “Ich habe dieses Werk als gewähltes offizielles Gefühl verlassen, als würde ich es zulassen.” [those workers] auch runter. So viele von ihnen sind Einwanderer; Sie sind leicht zu nutzen. Das sind fleißige Leute, die ihre Schicht machen und nach Hause gehen, und wir engagieren sie nie … Ich habe sie nicht so beschützt, wie wir es vielleicht hätten tun sollen. “

Am vergangenen Donnerstag wurde das Werk in Waterloo Tyson nach mehr als zwei Wochen Leerlauf wiedereröffnet. Unter anderem werden Gesichtsmasken und Schutzschilde erforderlich sein, und alle Mitarbeiter werden vor der Rückkehr zur Arbeit auf COVID-19 getestet, so die Führungskräfte von Tyson. Um zu sehen, dass sie tatsächlich zurückkehren, verteilt das Unternehmen Anfang Mai einen Dankesbonus von 500 USD an die Mitarbeiter. Voraussetzung ist ihre Teilnahme.

Caleb Pershan ist ein in NYC ansässiger Reporter und ehemaliger Herausgeber von Eater SF.

Offenlegung: Eater hat eine Videoserie, Prime Time, moderiert von Ben Turley und Brent Young vom Meat Hook.



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